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短剑剑齿虎
短剑剑齿虎(machaerodus,或 machairodus), 是远古长有可怕的匕首状上犬齿的猫科动物之一,即现在人们所谓的剑齿虎类动物,这里为叙述方便就简称短剑虎。虽然它们被归于科(felidae)的一个亚科---剑齿虎亚科(machaerodon-tinae),但也有学者提出该亚科的早期成员跟另一个独立的科---猎猫科(nimravidae)之间存在着很多联系。短剑虎类群被相信起源于始新世欧洲古猫兽的后裔之一的palaeonictis成功地演化出了这种凶猛的猎食者。而短剑虎自出现后,依赖于其对环境的高度适应和自身较进化的身体结构,迅速地蔓延到了亚洲非洲北美,在与中新世其它各类食肉猛兽激烈的生存竞争中占据了“制高点”,到中新世末期成为了全球最据优势的大型食肉动物。其被许多学者指认为是美洲剑齿虎(smilodon)、似剑虎(homotherium)甚至可能包括恐猫类的共同祖先。

在猫科剑齿虎亚科的动物中,短剑虎是其中较大的一属。不同种的短剑虎在体形大小方面相差较大,它们的化石已经在非洲,欧洲,亚洲和北美大陆被发现。现在已被发现且被认为是有效的短剑虎种类包括以下几种:machairodus africanus, machairodus aphanistus, machairodus giganteus,machairodus oradensis, machairodus colorandensis。不过目前各国学者习惯上将它们分为两个基本类型:一个较进化和一个较原始的类型。

较原始类型的主要代表以发现于欧洲中新世早中期的阿芬短剑虎(machairodus aphanistus),它是中型短剑虎的一种,肩高约1米,其身体结构就像是标准的剑齿虎,从外形上看阿芬短剑虎与早期的美洲剑齿虎(smilodon)多少有些相像;此外阿芬短剑虎长有带小锯齿的牙齿和相对较细长、如鬣狗般的前肢,使它又与似剑虎类的结构有些相象。所以有些古生物学家始终认为美洲剑齿虎和似剑虎类的祖先正是来源于进入北美大陆的一支阿芬短剑虎。阿芬短剑虎在欧洲、非洲大陆存在的时代并不很长,到了中新世晚期,它们就基本绝迹,其在生态圈的位置,将被它们自己更加强壮的同属“兄弟”所替代。

中新世晚期,短剑虎在自身演化的道路上产生了较进化的种类----巨型短剑虎(machairodus giganteus),这种强壮的短剑虎肩高约1.2米,非洲种最大体长可超过3.5米,(略大于现今东非雄),它们生活在包括中国在内的亚洲和非洲,是当时无可质疑的顶极掠食动物。纽约哥伦比亚大学的爱伦·特纳(alan turner)对此有相当的研究,(当然特纳对身形小巧的拟剑齿虎类也有很深的研究)。1997年,他撰文认为分布于上述区域的巨型短剑虎应演化出相当一些亚种。例如随着环境的不同,巨型短剑虎类的颜色和生活习性都各有不同。爱伦举例说,巨型短剑虎非洲种必然应该具有褐色的外表颜色,类似于现今非洲狮,这种推断是基于中新世晚期非洲大陆草原环境和季风性气候的基础。由于与一些大型素食动物共存,非洲巨型短剑虎也一定采用现今狮子和的埋伏、袭击的捕食技术,且也许有群居的可能,因为非洲巨型短剑虎的体格决定它们没有爬树或挖洞的可能,这样的话,在当时的非洲大陆,有巨型鬣齿兽类(伟鬣齿兽)、各种猎猫类、犬熊类、中鬣狗类、犬类(canis falconeri)、恐猫以及古狮(panthera leo fossilis)等早期猫科豹属食肉动物环伺的情况下,单个个体的巨型短剑虎简直无法保护它们的猎物,更无法去抢夺别类猛兽的口边食。相反,建立在群体社会中的巨型非洲短剑虎几乎能打倒一切猎物、甚至竞争者,它们的食谱中含盖了从古麟类(giraffes)、马类、貘类、到象类、犀类等几乎所有当时在非洲生存的素食动物。

而欧洲种的巨型短剑虎则与其非洲“兄弟”相差很远,由于气候的相对寒冷,巨型短剑虎欧洲种应该有较厚的皮及较长的毛;由于生存环境主要是森林或灌木丛,欧洲种的巨型短剑虎似乎应该有带斑点或条纹的外形。其生活习性也与非洲种不同,应该是单体捕食,由于体形相对较小一些,(体长2.2到2.5米),可能还会爬树,类似现今豹类的习性。(发现于意大利、法国上新世早期的巨型短剑虎化石从一个侧面反映了这些论点),当然当时欧洲种巨型短剑虎的竞争对手要大大少于非洲和亚洲,主要是一些体形略显笨重的犬熊、半熊、欧美洲虎(panthera gombaszoegensis)以及相对小型点的鬣狗类。

事实上,巨型短剑虎的进化始终还在进行,北美及亚洲东部的后期巨型短剑虎的四肢进化的更加细长,体现出它们是长途追击的好手,但这种与已灭绝的阿芬短剑虎类似的体态,显然已经不是剑齿虎亚科发展的主流了。

较晚期的短剑虎与其早期种类比较起来,长有较为特化的牙齿,其中有些齿系甚至比现代的大型猫科动物还要特化, 虽然在其他方面,短剑虎类还是展现了一些较原始的特征。例如一般类型的短剑虎齿系中保留了较明显的前臼齿, 有的甚至前臼齿上还保留有小的突起,而这些都是较低级、原始的食肉目成员的特征。当然,最明显的齿系特征还是在夸张的上犬齿的发育,以及为了保护该犬齿而产生了特殊延伸的下鄂。(尽管比起同时代猎猫科某些成员,短剑虎的上述特征还不是最为明显)。

科学家们预测,正是短剑虎开始了一种“另类”的捕食方法,即完全不同于现代大型猫科猛兽的进攻办法;短剑虎们在进攻时,可将颚降低到一个相对大角度的位置, 使发达的剑齿起着刺杀的效果,这一特点在非洲巨型短剑虎身上得到了充分的反映,在经过短时间的追逐后,它们可能先用前肢扑倒猎物,当其挣扎渐弱时,即以短剑刺杀对方颈喉部或其他血管丰富的部位,以快速结果猎物性命;而当对付大型猎物时,短剑刺杀的部位被认为是猎物的腿部,使其站立不稳或流血不止,同样可以轻松达到目的。这一捕猎方式显然相当成功,因为短剑虎们成功地“战胜”了它们的强大竞争对手,在自然历史的舞台上存在了很长时间。 事实上,很可能正是短剑剑齿虎的出现大大加速了猎猫科动物的最后灭亡。它们在地球上的生存延续了1300万年,长期占据各大洲食物链的顶端,堪称最成功的剑齿猫科动物。
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